Telle mère, tel fils, et ça commence par la parole.

Ce n’est un secret pour personne, le développement d’un enfant est fortement influencé par ses relations avec ses parents, et en particulier avec sa mère. Et ça se voit dans de nombreux exemples, pas seulement à travers les personnages de « Qui veut épouser mon fils » : quel genre de maman peut avoir un gosse qui danse sur les chansons d’un ours, ou des marmots qui s’entretuent pour une ville qui nous donnera la pizza et les spaghetti? Si l’on veut en savoir plus, que peut-on tester au juste?

Des chercheurs de l’université de Montréal se sont intéressés à l’effet de la voix d’une mère sur son bébé, et publient leurs résultats dans Cerebral Cortex. Pour cela, ils ont placé des électrodes sur la tête de seize bébés, de façon à pouvoir cartographier leur activité cérébrale. Une fois endormis, leur mère leur murmure le son « A ». Quand le son se fait entendre, l’activité cérébrale se concentre sur l’hémisphère gauche, et plus particulièrement dans les centres contrôlant le langage et son apprentissage. En revanche, lorsque la voix est celle d’une inconnue, c’est l’hémisphère droit et les fonctions de reconnaissance vocale qui s’activent.

Pour concevoir cette expérience, les québécois ont dû s’affranchir d’une contrainte : on sait qu’une mère communique avec son enfant d’une voix un peu particulière. Le rôle de l’inconnue a donc été endossé par une infirmière habituée à dialoguer avec les nouveaux-nés, et elle-même mère.

On sait aussi qu’en entendant parler sa mère, le bébé va par réflexe former les sons avec sa bouche, même s’il n’a jamais parlé. On s’en aperçoit également dans l’expérience qui nous intéresse, puisque quand la génitrice parle, les centres moteurs de l’hémisphère gauche sont mobilisés. Les chercheurs en concluent que la mère est bien l’initiatrice de l’apprentissage du langage. Cela pourrait avoir des conséquences sur la voie à suivre, par exemple en cas d’adoption, pour s’assurer d’un bon développement du nourrisson.

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